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El técnico Lionel Scaloni está sopesando si arriesgar a Lionel Messi mientras el vigente campeón del mundo, Argentina, continúa su búsqueda para llegar a la Copa Mundial de la FIFA 2026. Las lesiones han obligado al legendario delantero a perderse una gran cantidad de partidos para su club, el Inter Miami, en las últimas semanas, pero salió del banquillo durante la derrota por 1-0 en casa ante Cincinnati el fin de semana pasado después de recibir una polémica convocatoria internacional.

Incluso sin Messi, Argentina debería tener calidad de sobra para continuar con una impresionante racha de forma que los ha visto ganar 12 partidos consecutivos, incluido el título en el Mundial de Catar el año pasado. También tiene un récord asombroso en las eliminatorias para la Copa del Mundo en casa, perdiendo sólo dos partidos de ese tipo desde septiembre de 2009 (G18, E2) y manteniendo la portería a cero en cada uno de los últimos siete — el más reciente fue una victoria por 1-0 sobre Ecuador.

Esa forma no augura nada bueno para su rival de turno, Paraguay, que solo ha ganado tres de los 26 enfrentamientos entre ambos en los últimos 36 años (E13, P10). Como si eso no fuera suficiente para hacer que sus aficionados temieran lo peor, los guaraníes están en una pésima racha, anotando solo cuatro veces en sus últimos siete partidos, lapso en el que además perdió en cuatro ocasiones (G1, E2).

El mes pasado comenzó su campaña de clasificación empatando 0-0 en casa contra Perú y después cayó por 1-0 en condición de visitante ante Venezuela. Sin embargo, las esperanzas de alcanzar una primera Copa Mundial de la FIFA desde 2010 se han visto aumentadas con el nombramiento de Daniel Garnero como su nuevo entrenador, quien promete un estilo de fútbol más ofensivo mientras Paraguay intenta conseguir apenas su tercera victoria oficial en tres años (E7, P9).

Batalla clave: Lautaro Martínez ha marcado primero o último en sus últimos ocho partidos goleadores con Argentina (G7, E1). Esperará superar al capitán de Paraguay, Gustavo Gómez, quien intentará extender su récord de solo una derrota en cinco choques que ha jugado contra Argentina (G1, E3).

Dato destacado: Paraguay no ha marcado en un partido oficial fuera de casa desde que empató 1-1 en Argentina en noviembre de 2020 (E2, P6 desde entonces).