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Podrá haber perdido sus últimos dos partidos, pero es indudable que Quique Setién ha transformado al Villarreal desde su llegada al banquillo groguet en octubre, imprimiendo un estilo basado en la posesión gracias al cual inicia la 21.ª jornada de LaLiga Santander (LL) ocupando la sexta posición, a solo cuatro puntos de la zona de Champions League. Setién afronta el enorme reto de medirse al Barcelona, uno de sus antiguos clubs, en un choque entre dos de los equipos con las defensas más sólidas en lo que va del campeonato. La fiabilidad de las mismas será puesta a prueba: los últimos cuatro duelos ligueros entre Villarreal y Barça en el Estadio de la Cerámica han registrado un promedio de cinco goles por partido.

Solo el Barcelona (siete) ha encajado menos goles que el Villarreal (17) en las primeras 20 jornadas, pero el conjunto castellonense recibió tres ante el colista la semana pasada (Elche 3-1 Villarreal). «Tenemos ganas de rehacernos de estos últimos resultados negativos», dijo el central Pau Torres, cuyo equipo podría enlazar tres derrotas en LL por primera vez desde 2019-20. Los groguets necesitan reencontrarse con la victoria, pero para ello deberán deshacerse de un club al que no vencen como locales desde octubre de 2007 (E5, P10).

Setién no podrá contar con el delantero Gerard Moreno (lesionado) para enfrentarse al líder (53 puntos), que visita el Estadio de la Cerámica con el objetivo de lograr su undécima victoria consecutiva en todas las competiciones. Los azulgranas se impusieron por un contundente 3-0 al Sevilla en su triunfo más reciente, aumentando su ventaja en la cima a ocho puntos. Opta, compañía de análisis deportivo, da al Barça un 89.9 % de probabilidades de conquistar el título de LL.

El Barça va lanzado hacia su 27.º campeonato, y su excelente marcha se debe en gran medida a una defensa fuerte y eficaz que promedia solo 0.35 goles en contra por partido, el mejor promedio registrado por cualquier equipo en las cinco grandes ligas europeas esta campaña. De hecho, el Barça ha recibido solo cuatro remates entre los tres palos de su portería en sus últimos tres encuentros de LL. A pesar de que el equipo azulgrana se medirá dentro de pocos días al Manchester United en la Europa League, es poco probable que Xavi haga muchas modificaciones en una maquinaria bien engrasada.

Batalla clavePepe Reina solo ha perdido una vez en LL ante el Barcelona (G3, E2, P1), pero no se enfrenta al conjunto azulgrana desde 2005, y el Villarreal necesitará que el guardameta madrileño sea un muro para lograr un resultado positivo. El extremo Raphinha, que ha marcado o asistido más goles que ningún otro jugador en LL en 2023 (G4, A4), podría poner en muchos apuros a Reina.

Serie destacada: El Barcelona ha vencido en cada una de sus últimas cinco visitas a clubs valencianos en LL.